犬にとっての飼い主のにおいは、ヒトにとっての恋人の写真と同じ?

犬にとっての飼い主のにおいは、ヒトにとっての恋人の写真と同じ?

犬にとって大切なにおい。犬は飼い主のにおいをかぐことで脳の「尾状核」と言われる部分が興奮するそうです。この尾状核は、ヒトでは好きな人の写真を見た時に活発になる部位です。犬は飼い主のにおいをかいだ時に、ヒトが好きな人を見た時と同じような感情になっているんでしょうか?


犬にとって最も重要な感覚である嗅覚

犬の脳がにおいに対してどう反応するかの研究は少ない

犬の嗅覚はヒトの1億倍もあると言われています。ヒトが視覚をメインにしている視覚動物だとすれば、犬は嗅覚で周りの情報を得る嗅覚動物です。

そんな犬にとって非常に重要なにおいですが、においに対して犬の脳がどう反応するのか、その研究はあまり進んでいません。

エサを嗅ぎつけるだけでなく、飼い主の匂いを嗅ぎ分ける

犬にとって、においは餌を嗅ぎつけるだけのものではありません。飼い主のにおいを嗅ぎ分けるためにも使うことができます。

では犬は、飼い主のにおいを嗅いだ時にどんな脳の反応をするのでしょうか?

アメリカの神経学者の研究

ヒトと犬のMRI検査で脳の働きを調べる研究学者

アメリカのアトランタ州にあるエモリー大学の神経学者バーンズ博士は、ヒトと犬のMRI検査を行い、行動を決定する際の脳の動きを日々研究しています。そんな博士が、犬のにおいと脳の動きの関係について、一つの研究結果を発見しました。

MRIの中で犬をじっとさせるためのトレーニング

彼の実験はまずは犬のトレーニングから始まります。

fMRIという脳の血流を見る検査では、通常のMRIと同様、大きな音のする機械の中でじっとしている必要があります。通常、イヌのMRI検査は、動かないように麻酔下で行います。しかし、麻酔をかけてしまうとにおいへの脳の反応は全く分からなくなってしまいます。

そのため、無麻酔でfMRI検査をするため、まずは犬がMRIの機械の中でじっとしているトレーニングが必要です。フードやクリッカー、最終的には手のジェスチャーを使って、MRIの中で動かないように訓練を完了してから実験開始になりました。

飼い主のにおいを嗅いだ時だけ尾状核が反応

fMRIの実験には12頭の犬が参加しました。その犬に家族、知らない人、知っている犬、知らない犬のにおいを嗅がせて、それぞれの時の脳の血流をfMRIで調べました。

その結果、家族のにおいを嗅いだ時だけ、犬の脳の尾状核が反応したのです。

餌を連想?好きだから?結果の解釈

餌がもらえると勘違いしたから?

尾状核が反応するということはどういうことでしょうか?

尾状核は報酬系と言われ、何らかの報酬があった時に反応する脳の部位です。つまり、家族のにおいによって、餌をもらえると勘違いして反応した可能性があります。

ただし、今回の実験には、餌をメインで与えている人以外の家族のメンバーのにおいを使用したため、食事をもらえると期待したわけではないかもしれません。

好きな人のにおいだから?

そうなると、他の理由が有力になります。それは、好きな人のにおいだからということです。

ヒトでは、好きな人の写真を見たときに尾状核が反応することがわかっています。つまり、犬も家族のにおいを嗅いだ時に、好きだからうれしくて反応している可能性は十分あると考えられます。

さらに、今回の実験では、よく知っている犬のにおいにも尾状核は反応しないという、興味深い結果も出ています。

犬の感情が検査でわかるようになる可能性

犬が飼い主と他人をにおいで嗅ぎ分けることができるのは明らかです。そして、犬同士で会うときと、飼い主と会うときでは反応も違うようです。

今回は検査できた頭数が少ないため、まだまだ追加の調査は必要ですが、MRIを使った研究によって、犬の感情がもっとわかるようになるかもしれませんね。

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